Hett ämne: Vän eller fiende?

I ljuset av de senaste investeringarna i företagsleverantörer av private equity-företag, undersöker OPI om detta är en bra eller dålig affär för OP-branschen.

0

Det har alltid funnits investeringar, affärer, fusioner och förvärv och pengar som flyter runt kontorsproduktbranschen. Medan 1990-talet och början av 2000-talet var ett frenesi av förvärv och konsolidering, inledde finanskrisen 2007 en mer dämpad marknad. 

De senaste åren har dock investeringsaktiviteten ökat i takt med att industriomvandlingen accelererar. De mest anmärkningsvärda senaste affärerna har varit avyttringen av Staples och Office Depots internationella armar till private equity-företag (PE). Rykten har också cirkulerat kring försäljningen av Staples amerikanska verksamhet, även om rubrikerna vid tryckningen i stort sett hade lagt sig igen. 

Historiskt har PE-engagemang i branschen kretsat kring OP-tillverkare som säljer affärsdivisioner, med frekventa mindre affärer. 

Men med så stort aktuellt intresse och Staples och Depots internationella verksamhet nu till största delen under private equity-ägande, är frågan: vad betyder detta för leverantörsindustrin? 

De flesta branschexperter som OPI talade med ansåg att det intresse och de investeringar som PE-företagen redan visat är en positiv utveckling. Soft-carrier icke-exekutiv direktör Peter Damman anser att det är en "bra sak", och tillägger att det visar förtroende för branschen som tidigare inte har setts som sexig eller ens lönsam av private equity. "Varför skulle du investera i en sektor som du tror går snabbt neråt?"

Det är dock ingen hemlighet att vissa delar av sektorn kämpar, nämligen den traditionella OP-grenen av branschen, som kan vara rika val för private equity-företag framåt. "Kärna kontorsprodukter fortsätter att minska och vi har sett den massiva förändringen i Staples-verksamheten, till exempel till kategorier "bortom kontorsmaterial", säger Eamon Kelly, Research Associate – Partner, Cleveland Research.

Att sätta det i perspektiv

Det finns helt klart fortfarande ett stort värde i OP-branschen överlag och i enskilda företag i synnerhet, eftersom ingen PE-fond kommer att vinna stöd för att tillhandahålla kapital till ett företag som den inte tror kommer att ge en bra avkastning för investerare. ”Staples och Office Depot var huvudaffärerna på de traditionella OP-marknaderna, men det har förekommit annan aktivitet på den adresserbara marknaden. Det måste finnas skala eller potential för att intressera riktiga PE-investeringar, säger SPOT Groups vd Jeff Whiteway. Och han är någon som borde veta efter att ha arbetat under PE-ägande i nästan tre decennier. 

Whiteway anser att PE-investeringar i branschen är positivt. Av hans egen erfarenhet har private equity möjliggjort förvärv tidigare och kommer att möjliggöra ytterligare konsolidering i framtiden. 

Den typiska affären har dock ofta en ändlig tidsstämpel, dvs fondens längd. Den vanliga hållbarheten är tre till fyra år innan verksamheten säljs vidare eller investerare ser sin avkastning på investeringen genom att ta företaget genom en börsintroduktion. Tidsskalan är ett tveeggat svärd. Å ena sidan kan det innebära tillgångsborttagning av verksamheten för att maximera investeringen inom den begränsade tidsramen. Eller så innebär det ofta en omstrukturering av verksamheten i fråga snabbare än vad som annars hade kunnat uppnås. Hur som helst kan det bara vara bra för hela branschen att sätta tillbaka ett förbättrat företag på marknaden. 

"PE-företag är i allmänhet inte operatörer eller intresserade av finessen med kreativt, framåtanda. De är mycket fokuserade på de presterande tillgångarna och hur de kan överladda de delar de kan lägga till samtidigt som de drar av de som underpresterar eller tynger ner dem”, förklarar ESG:s vd Mark Newhall. 

Ramsdale och företagets verkställande partner Doug Ramsdale håller med: "PE-företag är aktiva, engagerade och krävande aktieägare. Det är inte deras mål att hantera verksamheten och de ser dålig ledning som ett företags största begränsning.” 

Whiteway tillägger: "Onödiga kostnader och ineffektivitet i deras investerade verksamhet kommer att tas bort, men det finns inget som liknar gammaldags försäljningstillväxt för att maximera värden. Att stödja ett kvalitetsledningsteam eller ersätta ett misslyckat kan bara vara bra för att uppnå det.”

Vilket till synes var en del av problemet med Staples och Office Depot. Många av dem som OPI talade med sa alla samma sak: återförsäljarnas internationella divisioner lämnades att flåsa av huvudkontoret och hade i stort sett inte rätt ledning på plats. Som en branschinsider som bad att inte bli namngiven kommenterade: "Jag tror att Staples och Depot närmade sig Europa som om det vore ett land och därför inte fick de synergier som de trodde att de skulle göra. De har i princip varit förbluffande misslyckade." Men, fortsatte insidern att private equity skulle "ge möjligheten att omforma företagen till sådana som är kassagenererande och lönsamma, vilket inte kunde göras inom så enorma företag där de flesta av vinsterna görs i USA." 

Som ett företag som varit under private equity i olika skepnader i många år, säger Clover Holdings vd Jim Cerkleski att det finns tydliga för- och nackdelar med sådana investeringar. När affärerna är bra, till exempel, lämnas ledningen ifred, men när den inte är det sker stora förändringar, som att strukturera om hela ledarteam. "De kan bara ta ut människor och hela divisioner, vilket uppenbarligen inte bara är väldigt störande för det inblandade företaget, utan också för alla andra i leverantörskedjan", tillägger han. 

Men private equity kan också åstadkomma en hel del positiv förändring, en del av det på oväntade sätt. OPI pratade med Greg Moore från viscom och möbeltillverkaren MooreCo om det senaste management buyout. Moore säger att 2007 års private equity-investering gav familjen det exit den behövde från verksamheten, samtidigt som det gjorde det möjligt för honom som ny VD att göra saker som tidigare varit ouppnåeliga som ett familjeägt företag. 

Företaget var under PE-ägande i nio år – mycket längre än den vanliga fonden – men detta gav Moore möjligheten att lära sig "enorant mycket". Han medger att det var utmanande och stressigt, särskilt när finanskrisen 2007 slog till: "De här modellerna är fantastiska så länge du kan växa. Nu när jag ser tillbaka, skulle jag fortfarande göra det igen eftersom det var det bästa alternativet för de tidigare ägarna, företaget och dess anställda. Men det är inte för alla. Om inte allt är perfekt går du därifrån med några ärr.” 

Avkastning på investeringar

Vanligtvis är en ökning av PE-investeringar symptomatisk för en bransch i problem, men på baksidan innebär investeringen att private equity-bolag tror att de kan vända på det. När man till exempel talar specifikt om den brittiska OP-grossistsektorn, säger en branschinsider att även om PE-företagen köpte de nödställda tillgångarna för att försöka reda ut dem och göra en vinst, så har marknaden förändrats snabbare än de förväntade sig. 

Så vad händer när private equity-bolag vill ut? Vem kommer att kliva upp och köpa dem? Det finns tre troliga scenarier: en börsintroduktion är ett alternativ, men preferensen är vanligtvis en försäljning till två huvudtyper av köpare, antingen ett annat PE-företag eller någon inom branschen. 

Alla som intervjuades för den här artikeln var överens om att de nuvarande nivåerna av PE-investeringar sannolikt kommer att vara katalysatorn för allvarlig konsolidering inom branschen. "Att ta kostnader ur försörjningskedjan är viktigt för branschen och vi bör se detta som positivt - proaktiva investerare kommer att hjälpa till att uppnå det", säger Whiteway. 

"Från mitt perspektiv är förändring möjlighet och har alltid varit det, men för dem som gillar det som det brukade vara kommer det här att vara en smärtsam och nervkittlande tid. Det kommer att bli svårare för mindre företag att överleva långsiktigt, det råder ingen tvekan om det”, tillägger Moore. 

För oberoende återförsäljare som kanske tycker att PE är ett bra alternativ för att ta sig ur branschen, varnar ESG:s Newhall för att det utan tvekan kommer att vara de större, starkare återförsäljarna som förvärvas först, sedan kan PE-företagen arbeta nedåt. "Om jag var en oberoende, skulle jag förmodligen inte hålla ut för den knackningen på dörren ännu. Jag tror att de hellre köper skala än att bygga den. Jag skulle fokusera på att stärka de delar av mitt företag som skulle vara mest attraktiva för investeringar, såsom avtalsrelationer, internationell penetration, etc. Det är vad PE-företagen kommer att leta efter”, tillägger han. 

Går privat

Att ta offentliga företag privata kan också lämpa sig för att "frigöra" ett företag för att utforska andra vägar som tidigare kan ha stängts av. "När du är privat har du så många fler alternativ för att hantera verksamheten och har inte det offentliga trycket att alltid vara förutsedda", säger Cerkleski. 

Dessutom påpekar han att det som ett publikt bolag är så mycket buller kring aktiekurs och utveckling som går genom de offentliga marknaderna och media skrämmer konsumenter. Det skapar en ond cirkel av rädsla. "Att gå privat gör att ett företag kan vara mycket tystare, vilket innebär att om du gör ditt jobb och servar dina kunder ordentligt kommer du att behålla dem." 

En annan branschinsider håller med och tillägger att eftersom branschen genomgår ett stort och snabbt seismiskt skifte, kommer omstrukturering av tillgångarna inom branschen att bli bättre i ett privat snarare än ett offentligt forum. 

”Private equity i branschen för affärsmaterial är bra. PE-företag köper en stark verksamhet för ett högt pris eller en skadad verksamhet för ett lågt pris. Sedan slår de företag i form, vilket är något den här gammaldags och traditionella industrin definitivt behöver”, säger soft-carriers Damman. Han påpekar också att när de företag som ägs av PE blir magra och elaka, kommer det att bli mer press på marknaden. "Det här är inte en marknad som växer så marknadsandelar kommer att tas från någon annan. Men jag tror att det är ett hälsosamt tryck och den här branschen behöver det”, säger han. 

Cleveland Researchs Kelly varnar dock för att private equity sannolikt inte kommer att förändra branschens kurs på lång sikt. "Private equity-företag som är inblandade kommer inte att ändra shopping- eller användningsbeteende för konsumenten eller företag, så det förlänger egentligen bara det oundvikliga."